De opwaartse spiraal van versoepelende financiële voorwaarden in de VS en snel stijgende activaprijzen versnelt snel nu de inflatie blijft afkoelen, wat een probleem kan zijn voor de Federal Reserve wanneer het tijd is om de rente te verlagen.

De verrassend zwakke consumenten- en producenteninflatie van deze week heeft Wall Street naar nieuwe hoogtepunten gestuwd en de obligatierente naar dieptepunten in twee maanden geduwd, terwijl de volatiliteit op de aandelenmarkt bijna het laagste is sinds voor de pandemie en de credit spreads rond de krapste niveaus liggen sinds voor de Grote Financiële Crisis van 2007-2009.

Deze dynamiek speelt zich af ondanks het feit dat de Fed via haar nieuwe economische projecties en de persconferentie van voorzitter Jerome Powell op woensdag heeft aangegeven dat er geen versoepeling op komst is en dat de rente de hele zomer zal worden vastgehouden.

In sommige opzichten is het een perfecte wereld voor beleidsmakers. De inflatie koelt af en gaat geleidelijk terug naar het doel, de groei ligt boven het potentieel, beleggers profiteren van recordaandelenkoersen, de reële lonen stijgen en de werkloosheid is laag.

Wat is er niet leuk aan?

De zorg is dat de Fed, door aan te geven dat ze zich comfortabel voelt met het huidige economische evenwicht en bereid is om het een paar maanden rustig aan te doen, zichzelf ook in een hoek duwt.

Losse en nog lossere financiële voorwaarden zullen het nemen van risico's en speculatieve marktactiviteiten aanwakkeren, waardoor activabubbels mogelijk worden opgeblazen en de schade toeneemt als er "iets breekt", wat uiteindelijk waarschijnlijk het geval zal zijn.

Dat zou de Fed dwingen tot een reactieve en agressievere reeks renteverlagingen in plaats van een soepelere, meer beheerste daling - een harde landing, in plaats van de zachte landing die volgens veel waarnemers nog steeds mogelijk is.

"De bepalende kenmerken van de huidige omgeving zijn nog steeds losse financiële voorwaarden en lage volatiliteit tussen verschillende activa die de risicobereidheid van beleggers ondersteunt," schreef het cross asset strategieteam van Citi dinsdag.

"De markten handelen nog steeds in een soft-landing narratief," schreven ze, eraan toevoegend dat ze positiever zijn over Amerikaanse activa en zijn overgegaan naar een 'overwogen' positie in Amerikaanse aandelen en obligaties.

En dat was vóór de zachte CPI- en PPI-gegevens.

DOOR DE MINUTEN

Ze zijn niet de enigen. Cross-asset strategen bij HSBC schreven woensdag dat de 'Goldilocks' en 'smetteloze desinflatie' verhalen nog steeds rechtvaardigen dat u risicovolle activa koopt bij elke dip, ook al beginnen deze trades er een beetje druk uit te zien.

Zeker, er duiken stresshaarden op, zoals commercieel vastgoed en privékrediet. Maar over het algemeen kan het beleggers nauwelijks kwalijk worden genomen dat ze bullish blijven - volgens sommige maatstaven zijn de financiële voorwaarden nu soepeler dan voordat de Fed in maart 2022 voor het eerst de rente verhoogde.

Uit de notulen van de beleidsvergaderingen van de Fed blijkt dat functionarissen regelmatig de eb en vloed van de financiële omstandigheden bespreken. Uit de notulen van de vergadering van 30 april en 1 mei blijkt dat "een aantal deelnemers" hun bezorgdheid uitten dat de financiële voorwaarden op dat moment niet restrictief genoeg waren.

De obligatierente was toen het hoogst sinds november. Powell zei in zijn persconferentie van 1 mei dat de stijging een "passende" aanscherping van de financiële voorwaarden vertegenwoordigde.

Maar de financiële voorwaarden zijn sindsdien aanzienlijk versoepeld. Is de recente daling van de rente nu ongepast of, gezien de laatste inflatiecijfers, nog steeds gepast?

Helaas moeten we misschien drie weken wachten op de publicatie van de notulen van de vergadering in juni voordat we inzicht krijgen in de gedachtegang van de ambtenaren, want in de persconferentie van Powell op woensdag werd met geen woord gerept over "financiële voorwaarden".

Dit is voor het eerst sinds september. Uit de transcripties van de persconferenties van Powell na de vergadering, sinds de Fed in maart 2022 voor het eerst de rente verhoogde, blijkt dat er slechts in drie gevallen niet over "financiële voorwaarden" werd gesproken - woensdag, en september en mei vorig jaar.

Zou de Fed de rente verlagen terwijl de aandelenmarkten op recordhoogte staan? De geschiedenis wijst uit van wel. Volgens Ryan Detrick van Carson Group heeft de Fed dit 20 keer gedaan sinds 1980, en een jaar na elke keer stond de S&P hoger.

Een jaar is echter een lange tijd. De zomermaanden zullen lang genoeg zijn voor de Fed als de cyclus van losse financiële voorwaarden, lage volatiliteit en booming activaprijzen blijft versnellen.

(De hier geuite meningen zijn die van de auteur, een columnist voor Reuters).