De inflatie, die de ECB op 2,0% wil houden, daalde van een piek van 10,6% in oktober 2022 tot 2,8% in januari en zal naar verwachting verder dalen. Maar de beleidsmakers hebben duidelijk gemaakt dat ze nog niet bereid zijn om een renteverlaging te overwegen, zelfs nu de groei hapert.

De meeste leden van de Raad van Bestuur, waaronder voorzitter Christine Lagarde, zijn van mening dat er meer gegevens nodig zijn, vooral over de arbeidsmarkt, voordat de depositorente van de recordhoogte van 4,00% wordt verlaagd.

Vorige week zei Lagarde dat de onderhandelde loongegevens van het eerste kwartaal, die in mei worden verwacht, vooral belangrijk zullen zijn voor de ECB. Dat maakt juni de meest waarschijnlijke maand om een eerste renteverlaging te overwegen, een verwachting die wordt gedeeld door de markten en economen.

Een bijna tweederde meerderheid van de voorspellers, 46 van de 73, zegt dat de centrale bank de depositorente in juni voor het eerst met 25 basispunten zal verlagen tot 3,75%. Die consensus is aanzienlijk sterker geworden, vergeleken met ongeveer 45% in een peiling van januari.

"Waarom juni? Omdat tegen die tijd de feitelijke inflatie wat meer zal zijn afgenomen, we ook de loonstijging van het eerste kwartaal zullen hebben die op zijn minst geen nieuwe versnelling zou moeten laten zien ... Het lijkt dus min of meer een goed moment voor de eerste renteverlaging," aldus Carsten Brzeski, wereldwijd hoofd macro bij ING.

Slechts 17 economen verwachtten een verlaging in april en 10 economen zeiden dat de ECB zou wachten tot de tweede helft van dit jaar. Geen van de 73 economen in de enquête van 26-29 februari verwachtte een renteverlaging tijdens de vergadering van 7 maart.

Toch zeiden economen dat dit niet het begin zou zijn van een substantiële versoepelingscyclus. De gemiddelden gaven aan dat de rente dit jaar met 100 basispunten zou worden verlaagd, waardoor de depositorente eind 2024 op 3,00% zou uitkomen, wat in grote lijnen overeenkomt met de marktprijzen. Terwijl 32 van de 73 economen het tarief hoger zagen, voorspelden 23 dat het lager zou zijn.

"Er is altijd een risico dat zodra de economie zich een klein beetje herstelt, de inflatie terugkomt, dus dat pleit tegen agressieve renteverlagingen," voegde Brzeski van ING eraan toe.

Ondanks een sterke consensus over de eerste renteverlaging, waren economen verdeeld over de risico's van hun prognoses. Op de vraag wat waarschijnlijker was wat betreft de timing van de eerste renteverlaging, antwoordde een meerderheid van ongeveer 55% van de respondenten, 17 van de 31, dat de rente eerder dan verwacht zal worden verlaagd. De rest zei later.

Een vroegtijdige verlaging door de ECB kan een zwakkere euro betekenen en risico's op extra ingevoerde inflatie, aangezien een soortgelijke peiling van Reuters uitwees dat de Amerikaanse Federal Reserve naar verwachting de rente in juni ook zal verlagen, met een aanzienlijk risico op een latere verlaging.

Maar in tegenstelling tot de eurozone blijft de groei in 's werelds nummer 1 economie veerkrachtig en is de Amerikaanse recessievrees snel afgenomen.

"Een van de transmissiekanalen is het effect op EUR/USD wanneer het beleid uiteenloopt," zei Bas van Geffen, senior macrostrateeg bij Rabobank.

"Dat hoeft de ECB er niet van te weerhouden om de eerste verlaging door te voeren voordat hun Amerikaanse collega's dat doen. Maar als de ECB als eerste verlaagt, verwachten we dat ze wat voorzichtiger zullen zijn met hun volgende stappen."

Volgens de peiling zal de inflatie in 2024 gemiddeld 2,3% bedragen en in 2025 2,1%. Officiële voorlopige gegevens die vrijdag worden verwacht, laten naar verwachting zien dat de prijzen deze maand met 2,5% zijn gestegen.

De economische groei in het blok van 20 landen werd geschat op respectievelijk 0,1% en 0,2% in het eerste en tweede kwartaal, en gemiddeld 0,5% dit jaar en 1,3% volgend jaar.

(Voor andere verhalen uit de Reuters wereldwijde economische opiniepeiling:)