De stad met 550.000 inwoners, ongeveer 1.200 km ten oosten van Moskou, kampt met een historische overstroming nadat de op twee na langste rivier van Europa, de Oeral, buiten haar oevers is getreden. Snel smeltende sneeuw heeft al meer dan 120.000 mensen gedwongen te evacueren in het Russische Oeralgebergte, Siberië en Kazachstan.

Het is de ergste overstroming in deze gebieden in bijna een eeuw. De rivier de Oeral, die Orenburg doorsnijdt, steeg vrijdag tot 11,43 meter, tegenover 10,87 meter een dag eerder.

Burgemeester Sergei Salmin noemde de situatie "kritiek".

Op dronebeelden was te zien dat een groot deel van de stad in een uitgestrekt meer is veranderd, bezaaid met daken van huizen - waarvan er minstens 12.000 zijn overstroomd - die boven het bruine water uitsteken.

Voor veel mensen in laaggelegen huizen is er weinig meer te doen om hun bezittingen te redden.

"Al het meubilair in mijn huis is 50 cm hoger komen te staan," vertelde buurtbewoner Vyacheslav aan Reuters terwijl hij in een stationair draaiende motorboot zat en over zijn schouder naar zijn bakstenen huis van twee verdiepingen staarde, dat gedeeltelijk onder brak water stond.

"Te oordelen naar het waterpeil zijn alle meubels, sommige huishoudelijke apparaten en binnenhuisdecoratiematerialen geruïneerd," zei hij. "Het gaat om een kolossaal bedrag."

Een plaatselijk dierenasiel biedt onderdak aan meer dan 350 dieren, een mix van zwerfdieren en huisdieren die door eigenaren op het droge zijn gezet.

"We zijn net de Ark van Noach," vertelde de directrice van het asiel, Yulia Babenko, aan Reuters, met achter haar rijen dierenkooien met katten.

Vrijwilligers uit andere Russische regio's hebben hulp georganiseerd voor de dieren, maar Babenko zei dat ze tot nu toe nauwelijks hulp had gekregen van de autoriteiten.

Straten in een ander district van Orenburg waren snelstromende rivieren geworden.

Waterpompen loeiden buiten een nu lege medische kliniek waarvan de meubels hoog opgestapeld waren om droog te blijven.

Directeur Svetlana Sudareva zei dat ze zich had proberen voor te bereiden op de ramp, door patiënten te ontslaan, afspraken af te zeggen en belangrijke medische apparatuur te verwijderen.

"We hebben ons op tijd gemobiliseerd," zei ze. "Ik denk dat alles zich zal herstellen. En ik denk dat wij, na de epidemiologische maatregelen - ik hoop dat wij ook zullen herstellen."